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Sonoma,

La nueva región vinícola de primera categoría de la costa de Sonoma

David Hirsch recuerda lo lejos que estaba de la civilización su propiedad, ubicada en las montañas sobre Fort Ross, cuando la compró en 1978.

“Las cosas estaban bastante remotas”, dice el productor / viticultor, ahora de 68 años. 'Para llegar a mi casa, tenías que atravesar cinco puertas de ganado en caminos de tierra'.

La carretera pavimentada del condado terminaba a seis millas de distancia, lo que significaba que Hirsch tenía que viajar tan lejos para llegar a su buzón. A excepción de unos pocos criadores de ovejas cuyos antepasados ​​se asentaron en las colinas en el siglo XIX, Hirsch fue uno de los pocos que vivieron en la aislada región.

Otro fue Daniel Schoenfeld, propietario de Wild Hog Vineyard, ahora de 62 años.



Schoenfeld dice que fue “parte de ese movimiento hippie de regreso a la tierra de la década de 1970. ¿Crees que ahora es rural? Deberías haberlo visto entonces '.



El área no está lejos del asentamiento montañoso de Cazadero, el lugar más lluvioso de California y a solo unas pocas millas de la ciudad de Guerneville en Russian River. Pero los caminos sinuosos y empinados, viejos senderos de tala, a menudo bloqueados por árboles talados durante las tormentas de invierno masivas, hacen que moverse sea un desafío, por decir lo menos.

Las viviendas dispersas pueden ser lugares difíciles para que la gente viva, a una hora o más de las comodidades modernas como los supermercados. Pero las vides prosperan en las altas crestas de estas colinas costeras.



Son los vinos resultantes, principalmente Pinot Noir y Chardonnay y, hasta cierto punto, Syrah, los que han hecho que el extremo noroeste del condado de Sonoma sea tan importante, tan rápido.

En general, los vinos se distinguen por componentes estructurales que combinan ácidos tensos con taninos a veces angulares, más que por aromas o sabores específicos. Los vinos que poseen un lado fibroso pueden ser difíciles de apreciar cuando son jóvenes, pero a menudo se suavizan y profundizan en varios años.

Tierra, viento y agua

El gobierno federal reconoció el Área Vitivinícola Estadounidense (AVA) de Fort Ross-Seaview en enero de 2012, después de una polémica disputa sobre las fronteras políticas.

Con 27,500 acres, es de tamaño mediano para los estándares de California, pero solo 555 acres están plantados con uvas, según la historiadora no oficial del área, Linda Schwartz.

Schwartz y su esposo, Lester, ambos de 68 años, son dueños de Fort Ross Vineyard. Es parcial, por supuesto, pero considera que Fort Ross-Seaview es 'un lugar muy agradable para cultivar uvas'.

La mayoría de los viñedos están ubicados a más de 1,200 pies sobre el nivel del mar (el límite de AVA está a 920 pies) en las dos primeras crestas costeras, o en la ladera orientada al sur y al oeste de la tercera.

Eso coloca en gran medida a las enredaderas por encima de las garras del incesante banco de niebla que cubre las playas y la carretera de la costa en húmedo y frío durante la temporada de crecimiento.

“Puedo ver la niebla debajo de mí la mayoría de los días, aunque ciertamente puedo sentir la humedad”, dice Donnie Schatzberg, de 66 años, quien compró su tierra en 1973. Ahora llamado Precious Mountain Vineyard, se encuentra a unos 1,500 pies. En las crestas, los máximos diurnos pueden ser bastante cálidos durante el verano. Sin embargo, el calor se ve atenuado por los vientos dominantes que azotan el Pacífico, que no supera los fríos 60˚F, incluso en verano.

El resultado, dice Jayson Pahlmeyer, el viticultor de Napa que compró su Wayfarer Farm Vineyard en 2000, es 'justo lo que desea para cultivar una gran fruta de Borgoña: un lugar cálido en un área que de otro modo sería fresca'.

Este clima da estructura a los vinos. Si bien los vinos de Fort Ross pueden carecer de la grasa inmediatamente atractiva de sus contrapartes de Russian River Valley, generalmente envejecerán mejor.

'Los taninos son jóvenes, angulosos e incómodos en la juventud', dice el enólogo de Williams Selyem, Bob Cabral, que compra fruta de los viñedos de Hirsch y Precious Mountain. 'Tardan un tiempo en hacerse ricos'.

Si la elevación y la influencia marítima son dos claves para el éxito de la región, una tercera, el tipo de suelo, es más difícil de analizar. Debido a la falla de San Andrés en constante cambio, la composición del suelo difiere mucho en toda la denominación.

A pesar de la propensión a las tormentas monstruosas, los viñedos están bien drenados. Ehren Jordan, de Failla Wines, llama a su tierra 'desierto de selva tropical'.

Una historia puntuada

La historia vitivinícola de la zona es antigua y nueva. Las primeras uvas plantadas en el condado de Sonoma —o en Napa, para el caso— fueron instaladas al este de la playa por exploradores rusos en 1817, cuya instalación militar de madera dio su nombre a Fort Ross. (Las autoridades postales de los Estados Unidos registraron por primera vez el asentamiento de Sea View en 1883. Casi no queda nada de él).

Las vides de los rusos (así como el trigo y otros cultivos) fracasaron en el clima frío y húmedo. Los frecuentes deslizamientos de tierra y de rocas a menudo arrancaban los cultivos. Los frustrados rusos finalmente abandonaron sus aspiraciones coloniales y se retiraron a Alaska.

Ese fue el fin de la viticultura en Fort Ross durante casi 150 años. La primera persona en plantar uvas en los tiempos modernos, Mick Bohan, fue un ganadero de ovejas cuya familia originalmente se había establecido en los prados altos en la década de 1870, después de que los madereros despojaran la tierra de secuoyas viejas.

En 1973, con el colapso del mercado de ovejas, Bohan estaba desesperado por ganarse la vida. Plantó Zinfandel, Pinot Noir, Chardonnay y Riesling por consejo de un amigo enólogo.

Pero Bohan nunca desarrolló una marca ni realizó una visión para la región. Eso quedó en manos de una generación más joven, los que regresaron a los aterrizajes como Hirsch, Schoenfeld y Schatzberg.

Llena de gente

El punto de inflexión en la suerte de Fort Ross pudo haber ocurrido en 1994.

“Ese fue el año en que Kistler, Williams Selyem y Littorai aparecieron [para comprar nuestra fruta]”, dice Hirsch.

Casi al mismo tiempo, Schatzberg, en Precious Mountain, ofreció algunas uvas al enólogo de Williams Selyem, Burt Williams.

'Estaba aquí al día siguiente', dice Schatzberg. Los dos llegaron a un acuerdo que ha sido honrado hasta el día de hoy por el sucesor de Williams, Cabral.

Con bodegas influyentes identificando los nombres de los viñedos en las etiquetas, los críticos se dieron cuenta, al igual que los ricos propietarios de bodegas de Napa y Sonoma que buscaban ingresar a la nueva región dorada.

Fort Ross ya no era el Edén de los fuera de la red. Los cielos comenzaron a zumbar con helicópteros que transportaban a inversores en busca de cimas despejadas para establecer viñedos.

Llegaron Jayson Pahlmeyer, Sir Peter Michael y Dave Del Dotto, trayendo nuevos estándares de viticultura a la región.

Jordan dice que no pudo evitar notar la flotilla de excavadoras y retroexcavadoras que se acercaban a la propiedad de Sir Peter.

'Pero, para mí, hay una forma antigua y original de hacer las cosas', dice Jordan, 'y me pregunto si no es mejor'.

La nueva popularidad de Fort Ross no es para todos. Conducía por la zona un día de invierno y me detuvieron cuando un árbol caído bloqueó la carretera. Un tipo que empuñaba una motosierra con una barba larga y cabello por debajo de los hombros estaba cortando el árbol en pedazos.

Tenía un contrato con el condado, dijo, para mantener las carreteras despejadas. Había estado viviendo en el área desde la década de 1960, pero se estaba mudando a Alaska. Cuando se le preguntó por qué, gruñó: 'Lleno de gente'.

Todavía subestimado

En comparación con áreas más grandes que se especializan en Pinot Noir, como Russian River Valley y Santa Maria Valley, Fort Ross-Seaview nunca será más que un jugador en términos de cantidad. Pero en cuanto a calidad, ha logrado una posición de primer nivel.

A pesar de este éxito, los consumidores interesados ​​en explorar estos vinos tendrán que aprender de memoria los jugadores y los viñedos. Todavía no está claro si muchas bodegas utilizarán la nueva denominación en sus etiquetas a partir de la cosecha de 2012. Algunos pueden optar por seguir con el Sonoma Coast AVA más reconocido.

Como dice Cabral, 'Desafortunadamente, una vez que viaja fuera del norte de California, todavía hay personas que piensan que Sonoma es parte de Napa'.

Vinos de Failla

Ehren Jordan era un 'experto en todos los oficios' en las bodegas Turley Wine Cellars de Napa Valley en 1995 (ahora es director de elaboración de vinos). La hermana del propietario Larry Turley, Helen, tenía una bodega, Marcassin, en el área de Fort Ross.

'Probé mucho Borgoña', dice Jordan, 'y después de probar el Pinot Noir de Marcassin '94, pensé:' Debería llamar a un agente inmobiliario. Cuando la gente se dé cuenta de lo que está pasando en la costa, la tierra se volverá realmente cara '.

Jordan consiguió un trato en 43 acres de 'un par de agricultores de marihuana'. Puso su viñedo, cercó la tierra, desarrolló un manantial y construyó una pequeña cabaña con energía solar. El viñedo, que cultiva Pinot Noir, Chardonnay y Syrah, consta de 11 acres.

'Siempre puedo contar mis vinos en una cata a ciegas', dice Jordan. 'Tienen una tensión ácido-tanino que es fascinante'.

Los rojos, en particular, parecen hacerse eco de la inquietante soledad de la región. Poseen una calidad de bosque salvaje.

Del Dotto Vineyards

El ex personalidad del infomercial de televisión Dave Del Dotto había producido Rutherford Cabernet Sauvignon desde 1993. Pero en 2006, una botella de W.H. Smith's Maritime Vineyard Pinot Noir que disfrutaba en Bouchon, el restaurante de Yountville, cambió su perspectiva.

“Pensé que rivalizaba con Romanée-Conti”, dice Del Dotto, de 62 años. Finalmente conoció a Smith, “quien me dijo que quería vender la propiedad. Lo compré al instante '. Lo renombró Cinghiale, que significa 'jabalí' en italiano.

El viñedo se encuentra a 1.800 pies sobre el nivel del mar y consta de 42 acres. Los rendimientos son minúsculos, lo que Del Dotto atribuye a la escasez de agua y la tierra con grava.

“Es como una cantera allá arriba”, dice. 'Ni siquiera sé cómo viven las vides'.

Flores Viñedo y Bodega

Walt y Joan Flowers compraron su propiedad de Camp Meeting Ridge en 1989.

“Hirsch estaba allí, y el antiguo lugar de Bohan, pero no mucho más”, dice Jason Jardine, presidente y director de vinificación bajo la nueva propiedad de Flowers, la familia Huneeus (de Quintessa en Napa Valley).

“Las Flores asumieron un riesgo tremendo”, dice Jardine. “La gente les decía: 'No lo hagas, está demasiado húmedo, demasiado frío'”. Pero la pareja había tenido una guardería exitosa.

'Ellos entendieron el clima y los suelos', dice Jardine, 'así que compraron 327 acres y plantaron sus primeras uvas en 1991'.

Una segunda compra, en 1998, en una loma más alta que Jardine llama Sea View, llevó el área bajo la vid a 42 acres, lo que convierte a Flowers en uno de los mayores productores de la zona. Las elevaciones oscilan entre los 1,150 y los 1,900 pies sobre el nivel del mar, mientras que la producción anual promedia alrededor de 3,000 cajas de fincas Pinot Noir y Chardonnay.

Viñedo de Fort Ross

Linda y Lester Schwartz emigraron a los Estados Unidos desde Sudáfrica en 1976.

“La política nos obligó a hacerlo”, dice Linda. “Sentimos que al vivir en esa sociedad [del apartheid], uno la estaba tolerando. Lester siempre anheló la tierra '.

Un día, mientras exploraban la costa cerca de Fort Ross, condujeron hasta la cima de la cresta y miraron hacia abajo.

“Lester casi se desmaya”, dice Linda. 'No podía creer la belleza de todo esto'.

Compraron 970 acres, 50 de los cuales ahora están plantados con uvas, incluido Pinotage, que se desarrolló originalmente en Sudáfrica.

A elevaciones de 1,200 a 1,700 pies, Linda dice que el viñedo 'está al sol, rodeado de niebla más abajo, mordiendo los bordes'.

Viñedos de Hirsch

La llegada de David Hirsch a Fort Ross en 1978 fue 'por accidente', dice. En la década siguiente, tuvo 'un viñedo aficionado', pero no fue hasta 1990 que se dedicó al cultivo de la uva a tiempo completo. La superficie plantada asciende ahora a 68 acres, principalmente Pinot Noir.

En 2002, Hirsch lanzó su propia etiqueta epónima, pero aproximadamente la mitad de las uvas todavía se venden a otras bodegas, incluidas Williams Selyem, Siduri, Failla y Littorai.

Como muchos de sus vecinos, incluidos Martinellis y Nobles Vineyard (que vende Pinot Noir a Schramsberg y Morlet Family), Hirsch vendió uvas a Kendall-Jackson a principios de la década de 1990. El papel de K-J en ayudar a los pioneros de la región nunca ha sido completamente apreciado.

Bodega Martinelli

Pocos nombres están tan vinculados al área de Fort Ross como los Martinellis y sus parientes, los Charles, cuyas raíces en las colinas se remontan a la década de 1850.

Lee Martinelli Jr., dice que su abuelo, George Charles, plantó Chardonnay en 1981. “Tenía tonelaje, la gente lo buscaba y necesitaba una variedad que madurara temprano”.

Lee y su padre plantaron Pinot Noir por primera vez en 1995. Comenzaron a producir vino con el apellido familiar aproximadamente al mismo tiempo.

Los Martinellis han visto la tierra precipitarse hacia su área con asombro.

“Me siento afortunado de que mis antepasados ​​tengan mucha historia allí”, dice Lee. “La gente está tropezando para comprar su entrada ahora, un contraste con mi abuelo. Cuando estaba poniendo uvas por primera vez, en realidad usó un caballo. Ver ahora a esta gente clamando con sus SUV Lexus, bueno, es simplemente increíble '.

Pahlmeyer

El abogado convertido en viticultor Jayson Pahlmeyer ya había logrado elogios por sus vinos del Valle de Napa cuando recurrió a Fort Ross. Aquí, creía que podía elaborar, “Borgoña francesa, el Santo Grial. ¡Eso es lo que estoy persiguiendo! '

Llamó a la tierra que compró en 2000 Wayfarer Farm Vineyard. “Había sido propiedad de hippies cuya primera cosecha era algo que se fumaba”, dice. “Lo llamaron 'Wayfarer' porque lo habían convertido en una escuela para niños descarriados.

'El verdadero problema aquí es que no hay agua', dice Pahlmeyer. Finalmente obtuvo el permiso para construir un embalse, que proporciona suficiente agua para soportar 30 acres de Pinot Noir y Chardonnay.

Viñedo de montaña preciosa

Donnie Schatzberg es un productor que ha elegido no producir vino, sino que vende sus uvas exclusivamente a Williams Selyem. Incluso después de 40 años, Schatzberg dice: 'Siento que nunca abandonamos esos primeros días de la construcción de mi casa y la agricultura'.

Entre los Pinotphiles, el Viñedo Precious Mountain de seis acres es muy apreciado, y con frecuencia produce uno de los mejores vinos de Williams Selyem. El viñedo está en la segunda cresta desde el océano, uno de los lugareños llama Creighton.

Schatzberg lo llama un 'área marginal, en términos de llevar las uvas a la madurez, pero nunca nos hemos quedado cortos de azúcar', incluso en años tan fríos como 2011. El viñedo se cultiva en seco por necesidad.

'La realidad es que no tengo agua', dice.

Viñedo de cerdo salvaje

Daniel Schoenfeld 'hizo un montón de cosas diferentes' antes de tropezar con su tierra de Fort Ross en 1973. Para sobrevivir, tenía un negocio de equipo pesado. Por otro lado, estaba aprendiendo sobre el vino.

'Me compré un poco de Cabernet en esa época, creo que de Sterling, y decidí hacer un poco de vino', dice Schoenfeld. 'Compramos un libro y seguimos nuestros instintos, pero éramos increíblemente ignorantes'.

En 1981, plantó Zinfandel y Gewürztraminer. Más tarde, hizo brotar el Gewürz a Pinot Noir, pero retuvo el Zinfandel porque 'estamos en la ladera orientada al suroeste de la tercera cresta hacia adentro, y es mucho más cálido que las dos primeras crestas'.

Schoenfeld admite sentimientos encontrados sobre el crecimiento. 'No estoy loco por el cambio', dice. “Mucha de la gente nueva que llegó con millones de dólares tendía a no formar parte de la comunidad. Pero todos estamos realmente orgullosos de nuestra nueva denominación '.

Viñedo Mohrhardt Ridge

Phil Mohrhardt vende sus uvas exclusivamente a Wellington Vineyards. Pero él es parte integral de la historia de Fort Ross, y muchos se refieren a la cresta donde se encuentra su viñedo como 'Mohrhardt Ridge'.

Plantó sus primeras uvas en 1984, 'antes que nadie', comenzando con cinco acres de Cabernet Sauvignon. ¿Por qué la gran uva de Burdeos en una región ahora definitivamente borgoñona? 'Eso es lo que recomendó el asesor de la universidad', dice Mohrhardt.

Wellington ha comprado las uvas desde 1989 y elabora un Cabernet asequible que tiene un agarre y tánico cuando es joven, pero que envejece bien.

El rancho, que cubre 2.200 acres, se extiende hasta 2.300 pies sobre el nivel del mar, “y es empinado, accidentado y boscoso”, dice Mohrhardt. ¿Plantaría alguna vez Pinot Noir?

'Lo hemos pensado', dice, 'pero incluso con toda esa superficie, no hay mucho terreno adecuado'.

Vinos con mejores puntuaciones

98 Williams Selyem 2010 Pinot Noir de Viñedo de Montaña Preciosa (Costa de Sonoma). Selección de Bodega.
abv: 14.3% Precio: $75

98 Flowers 2010 Viñedo Sea View Ridge Estate Pinot Noir (Costa de Sonoma).
abv: 14% Precio: $70

97 Failla 2010 Hirsch Vineyard Pinot Noir (Costa de Sonoma). Selección del editor.
abv: 13.9% Precio: $65

95 Fort Ross 2010 Fort Ross Vineyard Sea Slopes Pinot Noir (Costa de Sonoma). Selección del editor.
abv: 14.5% Precio: $32

94 Hirsch 2010 East Ridge Estate Vineyard Pinot Noir (Costa de Sonoma). Selección de Bodega.
abv: 13% Precio: $85

93 Del Dotto 2010 Cinghiale Vineyard Reserve Chardonnay (Costa de Sonoma).
abv: N / A Precio: $125

93 Martinelli 2009 Three Sisters Vineyard Sea Ridge Meadow Chardonnay (Costa de Sonoma).
abv: 14.1% Precio: $60

90 Wild Hog 2009 Pinot Noir (Costa de Sonoma). Selección de Bodega.
abv: 14.5% Precio: $30